9 choses à faire et à voir à Sofia


Pendant des années, le tourisme a snobé Sofia au profit des stations balnéaires et de ski de Bulgarie. Depuis quelque temps, cependant, les choses ont pris une tournure différente. L’attractivité de la capitale bulgare est à la hausse (également en raison de l’avantage d’être bon marché) et le contraste qui la caractérise entre l’antiquité et la modernité limite est devenue un trait exotique, attirant de plus en plus de visiteurs. Surtout, les traces architecturales héritées du passé sont frappantes : les influences romaines, byzantines, orthodoxes, ottomanes et enfin la saison soviétique qui a grandement affecté le tissu urbain et extra-urbain. Ci-dessous, nous voyons ensemble les principales attractions de Sofia, une étape intéressante pour tous ceux qui souhaitent approfondir les trésors de l’Europe de l’Est.

1) Cathédrale Alexandre Nevsky

La visite de Sofia commence presque toujours à partir de la cathédrale orthodoxe Aleksandr Nevskij (héros russe du 13ème siècle, également nommé d’après la rue principale de Saint-Pétersbourg). La taille du bâtiment compte sans aucun doute dans le choix, avec le dôme doré et le clocher qui dominent la ligne du ciel de la ville – mais l’histoire compte encore plus, puisque l’église a été construite à partir de 1882 pour commémorer les plus de 200 000 soldats morts quelques années plus tôt dans la guerre russo-turque (1877-1878). Pour célébrer le martyre de tant de jeunes vies, il fallait un imposant mausolée qui, en fait, n’est le second que l’église orthodoxe de San Sava à Belgrade. Et, comme ce dernier, la cathédrale de Sofia est également de style principalement slave-byzantin. À l’intérieur, le musée des icônes sacrées situé dans la crypte à gauche de l’entrée principale vaut le détour. Nous parlons d’une collection unique en son genre, avec des icônes datant du 5ème siècle. D’où la protection de la National Gallery, dont nous parlerons plus loin (voir point 3).

2) Église russe de Saint-Nicolas

Les dômes dorés de l’église russe de Sveti Nikolai attirent l’attention des visiteurs comme ceux de la cathédrale Alexandre Nevski. Sans surprise, l’architecte en charge de la construction de la cathédrale a supervisé les travaux. Le titre de Saint-Nicolas faisait en effet référence au tsar de Russie Nicolas II, conformément à une pratique de l’époque que l’on retrouve également respectée à Nice (même si, dans le cas de la ville française, la dédicace était pour Nicolas Ier). L’église a été inaugurée en 1914 sur les vestiges d’une mosquée qui a été détruite après la guerre victorieuse de libération des Turcs. Il a servi à sceller de bonnes relations avec la Russie, à tel point qu’il est resté en place même après l’avènement du régime communiste. À l’intérieur, les décorations murales et l’iconostase trahissent clairement la référence aux icônes sacrées russes du XVIIe siècle. Bref, une petite église mais tellement pleine de charme qu’elle vaut certainement le détour.

3) Galerie nationale

Outre le musée d’art chrétien installé dans la crypte de la cathédrale Alexandre Nevski, la galerie nationale de Sofia peut compter sur plusieurs autres expositions. Ceux logés dans le Kvadrat 500, un bâtiment à quelques centaines de mètres de la cathédrale (voir photo) – ceux, plus anciens, présents dans l’ancien palais royal bulgare – encore une fois, les innombrables témoignages de la période soviétique au Musée du socialisme – et enfin les œuvres du musée d’art contemporain. En tout un vaste répertoire (plusieurs dizaines de milliers de pièces) pour une période qui, du Moyen Âge, atteint presque jusqu’à nos jours

4) Église de Santa Sofia

Sveta Sofia est une étape incontournable lors de vacances dans la capitale bulgare, si seulement le nom de la ville dérive du nom de l’église. Un nom qui, d’ailleurs, n’a rien à voir avec la Sainte Sophie célébrée à la fois par les catholiques et les orthodoxes: en fait, c’est l’empereur Justinien qui a appelé l’église “Hagia Sofia” et la référence était à la “Divine Sagesse” de Dieu. Entre autres choses, et nous arrivons au deuxième incident, Justinien a donné le même nom à la basilique Sainte-Sophie à Istanbul et, tout comme ce dernier, même l’homonyme bulgare au cours des siècles a traversé d’innombrables vicissitudes survivant, d’un point de vue architectural, à la transformation en mosquée pendant la longue domination turque. Ce qui se trouve à l’extérieur de l’église est également d’un grand intérêt: tout d’abord la tombe du Soldat inconnu et celle de l’écrivain Ivan Vazov, figure incontournable de la littérature nationale du XIXe au XXe siècle. A proximité, cependant, les vestiges d’une nécropole romaine. 

5) Borisova Gradina

Borisova Gradina est le poumon vert de Sofia. Il se trouve à moins d’un kilomètre (à pied) de la cathédrale Aleksandr Nevsky et est l’endroit idéal pour «se réfugier» pour échapper à la circulation urbaine. C’est en fait bien plus que cela. Le parc, en fait, a une longue histoire derrière lui. Le premier chapitre remonte à 1882, année où le jardinier et designer suisse Daniel Neff a mis la main à la plantation de la région. Les années suivantes, le jardinier alsacien Joseph Frei et le bulgare Georgi Duthev ont achevé les travaux, donnant à la ville un magnifique parc avec des avenues bordées d’arbres, des parterres de fleurs et d’innombrables statues. La consécration à Boris III remonte à 1918 lorsque l’homme est monté sur le trône de Bulgarie après l’abdication de son père. Cependant, après sa mort en 1943 et la conquête soviétique de la Bulgarie l’année suivante, le nom a changé en “Freedom Park”. Comme prévu, d’autres changements ont affecté la zone sous le régime communiste: de la construction du stade national du nom du héros Vasil Levski (architecte de la guerre de libération contre les Turcs) au gigantesque «Monument de la Fraternité» situé à l’extrémité est du parc. Ce n’est pas fini. Entre le Ponte delle Aquile et le stade national qui vient d’être mentionné, il y a le lac Ariana. C’est un lac artificiel de taille moyenne datant de la fin du XIXe siècle et depuis de nombreuses années un lieu de rencontre et de promenade pour les résidents et les visiteurs de Sofia. Cependant, lors de la construction du souterrain de la ville, le lac a été asséché et ce n’est qu’en 2007 pour la nouvelle inauguration. Depuis lors, il est navigable avec des roues à eau et des bateaux tandis que, pendant les mois d’hiver, il sert de patinoire. À ne pas manquer!

6) Église de Boyana

Beaucoup pensent que l’église de Boyana est le principal point d’intérêt de Sofia, l’attraction qui vaut à elle seule le voyage en Bulgarie. Pourtant, de l’extérieur, cela ne semble pas être le cas, car il s’agit d’un bâtiment modeste dans une banlieue de la capitale (environ 8 kilomètres au sud de Sofia). Les décorations murales à l’intérieur rendent l’endroit spécial. Un cycle pictural de 89 scènes et 240 figures humaines datant de 1259. L’auteur est inconnu, selon la tradition médiévale, même si la découverte d’une gravure dans le cadre d’une campagne de restauration aurait fourni des indices sur la paternité des fresques. Indépendamment de cet aspect, cependant, ce qui est frappant, c’est la haute qualité picturale, dont le dynamisme à certains égards précède la Renaissance italienne sans égaler son talent et son aboutissement pictural. D’où la protection par l’UNESCO de l’église de Boyana, dont les fresques attestent sans équivoque de la contribution artistique de la peinture bulgare à la culture européenne médiévale. 

7) Musée national d’histoire

Le musée d’histoire nationale est situé au pied du parc national de Vitosha (voir le point suivant), et peut être vu en toute sécurité en conjonction avec l’église de Boyana, qui est à environ deux kilomètres. Le bâtiment, installé à l’intérieur de l’ancien palais présidentiel communiste, recueille des artefacts inestimables tels que les trésors en or de l’époque thrace, souvent à l’étranger pour la préparation d’expositions à travers le monde (voir photo). Même les découvertes médiévales ont une importance considérable, à commencer par les décorations murales de l’église de Boyana qui, administrativement, appartient en fait au Musée national d’histoire (comme d’ailleurs d’autres musées disséminés sur le territoire bulgare). D’autre part, la conservation de nombreux artefacts médiévaux, en particulier les icônes byzantines, démontre l’attachement des Bulgares à leurs symboles, préservés par la culture iconoclaste de la matrice islamique (les Turcs ont gouverné cette partie des Balkans pendant des siècles). De toute évidence, les costumes traditionnels et le matériel de l’histoire du ‘900 profondément marqué par le régime communiste ne manquent pas. Bref, le Musée national d’histoire est une étape incontournable pour ceux qui ont vraiment l’intention d’approfondir les événements et les valeurs qui ont marqué la Bulgarie

8) Parc national de Vitosha

Vitosha est le plus ancien parc de toute la Bulgarie. Fondé en 1934, c’est un site très intéressant à bien des points de vue – géologique, naturaliste et, bien sûr, touristique. Le taux de participation annuel moyen dépasse en permanence le million de visiteurs qui profitent des multiples possibilités d’utilisation de cette zone montagneuse proche de Sofia: stations de ski en hiver – excursions et pique-niques au printemps et en été. Se promener parmi les sapins, les bouleaux et les pins, avec des aperçus soudains ici et là, est l’une des plus belles choses que Sofia offre aux touristes. Inévitablement, au fil des années, des hôtels, des restaurants, des cafés et de nombreux abris pour les amateurs de trekking ont vu le jour, à tel point que le défi actuel des institutions et de ceux qui travaillent dans le parc est de trouver un juste équilibre entre la valorisation touristique et la préservation d’habitats uniques en leur genre.

9) Monastère de Rila

Avec l’église de Boyana, le monastère de Rila est l’autre attraction qui vaut à elle seule le voyage à Sofia. En réalité, la distance de la capitale bulgare est d’une centaine de kilomètres donc soit vous êtes satisfait de l’excursion classique d’une journée, soit vous passez la nuit dans le village du même nom à environ 20 kilomètres. Fondée au 10ème siècle par les disciples de Saint Ivan Rilsky (Saint Jean de Rila), le monastère s’agrandit progressivement au cours des siècles suivants, survivant à la longue domination ottomane, au cours de laquelle les pillages et les destructions partielles ne manquèrent pas. L’entêtement avec lequel les fidèles ont gardé les vestiges orthodoxes du temple au cours des siècles, a par la suite fourni des arguments faciles pour la propagande nationaliste bulgare. Surtout, la reconstruction suite à un terrible incendie qui a éclaté en 1833, a servi de preuve de la fidélité des Bulgares à leurs traditions en opposition à l’invasion turque vieille de plusieurs siècles. Parmi les nombreuses choses à voir, mention spéciale pour l’église de la Nativité avec ses fresques apocalyptiques et l’iconostase en bois, tous éléments décoratifs en lien avec l’art sacré orthodoxe. De toute évidence, étant donné le caractère sacré du lieu (Patrimoine de l’UNESCO depuis 1983) des vêtements appropriés sont requis.

Ne regarde pas la ville avec les yeux de l’Occident

Sofia n’est pas Rome, Paris ou Berlin. Il est donc inutile de s’attarder dans les jugements sur la ville ayant pour référence les capitales de l’Europe occidentale. De manière plus complexe, il s’agit de renoncer à l’ethnocentrisme typique de ceux qui, souvent même inconsciemment, ont tendance à juger les autres cultures selon des critères qui leur sont propres.. Une fois les préjugés écartés, il est possible de comprendre, et du moins d’apprécier, ceux qui, à première vue, semblent déformés ou manifestent des contradictions. Un exemple concret est la statue de Santa Sofia (voir photo) qui a été installée en hommage au martyr chrétien, mais oubliez le fait que le topos de la ville faisait référence à la “Sagesse de Dieu” (Sophia). Une erreur marsienne, donc, qui doit cependant être contextualisée dans le climat qui a suivi la chute du régime communiste qui a nécessité le retour des nombreux symboles du christianisme.   

Méfiez-vous de la conduite

Se déplacer à Sofia en voiture n’est pas une bonne idée. Non seulement parce que le trafic est élevé, mais aussi parce que presque toutes les principales attractions sont concentrées à quelques kilomètres. Au lieu de cela, c’est une bonne idée de louer une voiture pour visiter ce qui se trouve dans les environs: tout d’abord l’église de Boyana, mais surtout le monastère de Rila à environ 120 kilomètres. L’avantage, dans ce cas, est que la voiture garantit objectivement une plus grande flexibilité de mouvement que les transports publics et les circuits organisés. Tout est vrai, du moment que vous faites attention à la conduite: la surface de la route, en particulier sur les routes secondaires, est presque toujours déconnectée et cela provoque de nombreux accidents.. Une “troisième” solution est sans aucun doute le taxi: il faut “seulement” négocier d’abord le prix (en “levier” ou “euros”) ou s’assurer que le taximètre est allumé. Dans le cas de déplacements en dehors de la ville, il est bon de contacter le même chauffeur de taxi également pour le retour, en obtenant évidemment l’adresse à l’avance.